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Las leyes federales proponen a parar la explotación de los choferes del puerto

Los representantes demócratas de la Cámara presentarán dos proyectos de leyes federales el jueves, encaminadas a combatir a las compañías de camiones portuarios que durante años han explotado a sus trabajadores con contratos de arrendamiento financiero que los obligaban a trabajar las veinte y cuatro horas del día y terminar siendo pagados unos centavos por hora.

Las medidas vienen en respuesta a una investigación de USA Today Network (Red USA Today) que reveló que los camioneros estaban trabajando como sirvientes contratados modernos durante el transporte de mercancías para las grandes empresas minoristas de los Estados Unidos

La Ley de Derechos de los Conductores Portuarios de 2017 establece normas de trabajo básicas para los camioneros de puerto, incluyendo salarios justos, la protección bajo leyes laborales, y la libertad de no estar sometidos a “acuerdos de alquiler o arrendamiento de camiones”, según un borrador obtenido por la USA TODAY Network.

“Que los conductores de camiones sean tratados de forma justa y reciban salarios justos”, dijo Grace Napolitano, demócrata por California, uno de los ocho patrocinadores del proyecto de ley, “es algo elemental que no necesita pensarse dos veces”.

“Pensamos que [las empresas] lo harían sin legislación, pero eso no ha ocurrido”, dijo. “Así que tuvimos que ponerlo por escrito”.

El proyecto de ley también requerirá que los reguladores federales desplieguen una fuerza de tarea en los puertos para investigar a las empresas, analizar los contratos de arrendamiento y descartar a los empleadores que se aprovechan de sus trabajadores.

El proyecto de ley marca el primer intento a nivel federal para proteger a los camioneros del puerto y controlar a sus empleadores desde que la iniciativa de aire limpio de California entrara en vigor hace cinco años. Esa ley prohibió los grandes camiones viejos en los dos puertos más grandes del país, ambos situados en al área de Los Ángeles. Las empresas que transportan casi la mitad de las importaciones de Estados Unidos a partir de los muelles del puerto se enfrentaban a la posibilidad de comprar 16,000 nuevos camiones.

Como la Red (Network) informó por primera vez en junio, docenas de empresas de camiones en el sur de California evitaron pagar por nuevos camiones forzando a los conductores independientes a aceptar programas de arrendamiento patrocinados por la empresa para adquirir la propiedad de los camiones.

Los conductores se vieron trabajando tanto como 20 horas al día por un salario que a veces se transformaba en unos centavos por hora después de los gastos. Algunos conductores trabajaban toda una semana sólo para terminar debiendo a su jefe dinero cuando llegaba el día del pago.

“Tienes a la administración Trump diciendo, “Están ahí para ayudar a los trabajadores, están ahí para ayudar a los trabajadores”, dijo Jerrold Nadler, demócrata por Nueva York. “Pero ¿qué han hecho además de perjudicar a los trabajadores? Vamos a ver lo que hacen ahora”.

Durante el año pasado, el gobierno federal ha estado revirtiendo las regulaciones sobre la industria de camiones. En diciembre, los legisladores derogaron normas de seguridad tendientes a mantener a los camioneros cansados fuera de la carretera. Y el mes pasado la administración Trump retiró un requisito propuesto con el fin de examinar a los conductores para detectar si tenían trastornos de sueño.

Pero los demócratas esperan presentar estas nuevas iniciativas como reformas favorables al trabajador que conseguirán el apoyo bipartidista.

Nadler es el principal patrocinador de un segundo proyecto de ley anunciado el jueves. La Ley de Puertos Limpios de 2017 se propone aflojar las restricciones federales que impiden a las ciudades emitir regulaciones para las empresas de camiones portuarios. Las empresas minoristas y sus grupos comerciales han gastado millones en el cabildeo exitoso para detener reformas similares en el pasado.

La industria camionera se ha opuesto desde hace tiempo a la regulación local que podría invitar los cambios a las empresas de contratistas independientes.

Weston LaBar, presidente de la Asociación de Camiones del Puerto (Harbor Trucking Association), advirtió en contra de exigir a las compañías que utilicen empleados en lugar de camioneros independientes que, según dijo, podrían prevenir la contratación y frenar el crecimiento del empleo. La Asociación de Camiones del Puerto (Harbor Trucking Association) demandó judicialmente con éxito a la ciudad de Los Ángeles para impedir tal mandato en 2013.

“Esto debe ser una discusión sobre cómo asegurar la equidad tanto para los conductores como para las empresas”, dijo LaBar en una declaración.

Los demócratas dicen que están resucitando la Ley de Puertos Limpios porque las condiciones de los conductores portuarios se han empeorado y han despertado la atención nacional.

Pero nadie espera que el proyecto de ley vaya a ser aprobado fácilmente en una Cámara dominada por republicanos que han criticado duramente las protecciones laborales para camioneros en el pasado.

“Esto va a necesitar de muchas personas”, dijo la novata representante Nanette Barragán, otro patrocinador, quien también representa al puerto de Los Ángeles. “Si ello conduce a una conversación, entonces creo que eso es también una buena cosa”.

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